Afrikaanse zangvogels hebben zich aangeleerd om de waarschuwingskreten van tientallen andere diersoorten te imiteren.

Drongo's - zangvogels die veel voorkomen in zuidelijk Afrika - kunnen onder meer de kreten nabootsen waarmee jakhalzen en stokstaartjes elkaar waarschuwen voor roofdieren.

Met dit soort imitaties slagen de vogels erin om andere dieren te verjagen en hun voedsel te stelen.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Kaapstad in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Misleidend

De wetenschappers observeerden drongo's bij hun jacht op voedsel. Ze observeerden de zangvogels in totaal ruim 847 uur en ontdekten dat de dieren de alarmkreten imiteerden van tientallen andere diersoorten: van zangvogels tot meerkatten en jakhalzen.

"De bevindingen zijn ongelooflijk", verklaart hoofdonderzoeker John Marzluff op de nieuwssite van Science. "Drongo's gedragen zich heel misleidend, hun vocabulaire is immens."   

Eksterbabbelaar

Om te testen of de imitaties ook effect hadden, namen de onderzoekers het geluid op van een drongo die de waarschuwingskreet nabootste van een andere vogel, de eksterbabbelaar.

Toen de wetenschappers de geluidsopname lieten horen aan eksterbabbelaars, bleek dat de dieren bij het horen van het geluid onmiddellijk vluchtten uit hun leefomgeving.

Het is al langer bekend dat dieren in de omgeving van drongo's reageren op kreten waarmee de vogels elkaar waarschuwen voor roofdieren. Ook hadden wetenschappers eerder ontdekt dat de dieren soms valse kreten uitstootten om dieren als stokstaartjes weg te jagen en hun voedsel te stelen.

Maar het was nog niet bekend dat de dieren ook de alarmroep van andere soorten nabootsen.

Voedsel

Uit de observaties van de wetenschappers blijkt dat drongo's zich na een imitatiekreet te goed doen aan het voedsel van de verjaagde soort.

Gemiddeld slagen de dieren erin om ongeveer een kwart van de voedselvoorraad van de op de vlucht geslagen dieren te verorberen.