De huidige methode voor het speuren naar buitenaards leven op exoplaneten is onbetrouwbaar, zo waarschuwen wetenschappers.

De huidige telescopen kunnen geen onderscheid maken tussen de atmosfeer van planeten buiten ons zonnestelsel en de atmosfeer van manen die eromheen draaien.

Daardoor is het bijna onmogelijk om aanwijzingen van buitenaards leven goed te interpreteren.

Dat melden wetenschappers uit Japan en de Verenigde Staten in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Telescopen

De onderzoekers bespreken in de publicatie een veelgebruikte methode om aanwijzingen voor het bestaan van levende organismen op exoplaneten te verzamelen.

Bij deze methode wordt de aanwezigheid van gassen zoals methaan en zuurstof in de atmosfeer van een planeet als een mogelijk bewijs voor aanwezigheid van leven beschouwd. Deze gassen kunnen in theorie worden uitgestoten door organismen die op het oppervlak van een planeet voorkomen.

Uit berekeningen van de wetenschappers blijkt echter dat de huidige telescopen niet krachtig genoeg zijn om de stoffen in de atmosfeer van een exoplaneet goed in kaart te brengen.&

De gassen die voorkomen in de atmosfeer van de maan van een planeet kunnen de waarnemingen 'vervuilen'.

Gassen

Een telescoop waarmee we het verschil kunnen waarnemen tussen de atmosfeer van een maan en een exoplaneet bestaat nog niet, zo meldt hoofdonderzoeker Hanno Rein op ScienceBlog.com. "En er zijn ook geen plannen om er één te bouwen."

Rein verwacht overigens wel dat er op sommige exoplaneten ooit organismen zullen worden gevonden. "Maar dan moeten we wel op de goede plekken kunnen kijken."