Europa is begonnen aan een groot nieuw project in de ruimte. Een netwerk van satellieten gaat de aarde de komende jaren in de gaten houden.

De eerste sonde daarvoor, de Sentinel 1A, is donderdag gelanceerd vanaf de ruimtebasis Kourou in Frans-Guyana.

Volgend jaar moet de tweelingbroer van de satelliet, de Sentinel 1B, naar de ruimte gaan. Samen scannen ze elke plek om de zes dagen. Zo kunnen ze onder meer de Nederlandse dijken in de gaten houden. De sondes meten waar de dijken verzakken en zien dus waar maatregelen nodig zijn.

Ook kijken de satellieten naar illegale houtkap in het tropisch regenwoud. Op de beelden kunnen overheden zien waar illegaal bomen worden gekapt. Boeren kunnen straks vanuit de ruimte zien hoe hun weilanden erbij liggen en waar ze moeten bemesten of sproeien. Het is zelfs mogelijk voorspellingen over de oogst te doen, zegt de Europese ruimtevaartorganisatie ESA.

Natuurrampen

Bij natuurrampen kunnen Sentinel 1A en 1B ook helpen. Zo geven ze bij overstromingen direct een totaalbeeld van het rampgebied. Daardoor kunnen overheden snel inschatten wat de schade zal zijn. Ook kunnen ze helpen bij het volgen van olievlekken op zee.

De beide satellieten kijken verder naar het zeeijs in het Noordpoolgebied. Schepen kunnen zo zien waar er kan worden gevaren. Met het smelten van het ijs wordt de Noordpool namelijk steeds belangrijker voor de scheepvaart. De wateren worden steeds drukker.

Gratis beschikbaar

De komende jaren gaan er meer van zulke satellieten de ruimte in. Die kijken onder meer naar de dampkring en de oceanen. Alle gegevens worden gratis beschikbaar, zodat iedereen ermee aan de slag kan gaan.

Het project heeft de naam Copernicus gekregen. Het kost de komende jaren ongeveer 4 miljard euro en levert volgens de Europese Unie op de lange termijn ongeveer 30 miljard euro op.

Bij de missie is ook de Europese Commissie betrokken. Het is het tweede ruimtevaartproject uit Brussel. Europa bouwt ook een eigen navigatienetwerk, Galileo genaamd. Dat moet een tegenhanger van het Amerikaanse gps worden.