Niet alleen de zes basisemoties zijn te onderscheiden in menselijke gezichtsuitdrukkingen, maar ook tussenvormen ervan.

Technici van Ohio State University, die zich bezig houden met gezichtsherkenning, publiceren maandag hun uitbreiding van de lijst met menselijke emoties in PNAS.

Historisch gezien worden er zes menselijke emoties onderscheiden: vreugde, verdriet, angst, woede, verbazing en afschuw.

De Amerikanen vermoedden echter dat de tussenvormen hiervan ook te herkennen moeten zijn, op basis van de spieractiviteit in het gezicht op het moment dat de emoties ervaren worden.

Dat blijkt inderdaad zo te zijn. Een emotie als ‘blij verrast’ is anders dan ‘niet blij verrast’, en dat laat zich zien in de spieren van het gezicht. De eerste is een combinatie van de spieren die actief zijn bij ‘vreugde’ en ‘verbazing’, terwijl de tweede een combinatie is van ‘woede’ en ‘verbazing’.

De onderzoekers kwamen zo tot een lijst met 21 emoties – de 6 basisemoties en 15 samengestelde emoties – die allemaal een uniek profiel van spieractiviteit vertonen.

Het definiëren van menselijke gezichtsuitdrukkingen tijdens bepaalde emoties wordt relevant als computers en andere apparaten met mensen moeten communiceren, en ze de stemming van iemand moeten bepalen.