Een bekende moleculaire pomp die in alle cellen van het menselijk lichaam voorkomt blijkt een tweede functie te hebben.

Wetenschappers van Rockefeller University publiceren deze vondst maandag in The Journal of General Physiology.

De ontdekking werd gedaan aan de 'natriumpomp', een moleculaire structuur die aanwezig is in de membranen van alle dierlijke cellen. Deze pomp verplaatst natrium en kalium tussen de ruimtes binnen en buiten de cel. Voor elke twee kaliumatomen die naar binnen gaan, moeten er drie natriumatomen naar buiten.

Hoewel de pomp en zijn functie al in de jaren 50 van de vorige eeuw ontdekt zijn, blijkt nu dat de pomp ook protonen van buiten naar binnen kan transporteren.

Dat gebeurt terwijl de structuur bezig is met het uitwisselen van natrium en kalium. Het molecuul verandert dan zodanig van vorm dat er een kanaaltje ontstaat waar de kleine protonen doorheen kunnen.

pH

De ontdekking kan implicaties hebben voor diverse ziektebeelden, want protonen zijn belangrijk voor de pH. Veel aandoeningen hebben te maken met een lage pH buiten de cellen, zoals spierpijn, hartaanvallen en herseninfarcten.

Het ontstaan van die lage pH zou veroorzaakt kunnen worden door een probleem met de pomp, zo speculeren de onderzoekers.