Autisme is waarschijnlijk al waarneembaar in het brein van baby's voordat ze worden geboren, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De hersenen van kinderen met autisme hebben een onregelmatige, gefragmenteerde hersenstructuur in de voorhersenen.

De afwijkingen in deze gebieden ontstaan vermoedelijk al voor de geboorte.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift New England Journal of Medicine.

Taal

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de hersenen te onderzoeken van 22 overleden kinderen, wiens organen na de dood ter beschikking werden gesteld aan de wetenschap. De kinderen waren op het moment van overlijden tussen de 2 en 15 jaar oud.

Bij kinderen die waren gediagnosticeerd met autisme, vonden de wetenschappers in 90 procent van de gevallen afwijkingen in de prefrontale cortex. 

Het ging met name om een gefragmenteerde structuur in hersengebieden die zijn betrokken bij taal, sociale communicatie en emotie. De analyse wijst erop dat deze abnormale ontwikkeling van de hersenen al in de baarmoeder begint.

Diagnose

De studie moet nog worden herhaald voordat de wetenschappers definitieve conclusies kunnen trekken. "Als deze ontdekking van een gedesorganiseerde architectuur in het brein van sommige kinderen met autisme kan worden geproduceerd, moeten we aannemen dat het begin van dit proces al lang voor de geboorte plaatsvindt", verklaart de Britse hersenonderzoeker Thomas Insel op BBC News.

Een beter begrip van het ontstaan van autisme in de hersenen zal volgens de wetenschappers leiden tot betere behandelingen.