De ontbrekende helft van een schildpadfossiel uit de oertijd is na ruim 160 jaar gevonden, zo melden Amerikaanse wetenschappers.

Het gaat om een armbot van de uitgestorven schildpadsoort Atlantochelys mortoni.

Een deel van het fossiel werd tussen 1840 en 1850 gevonden in New Jersey. Onlangs stuitte een amateurpaleontoloog op de ontbrekende helft.

Dat meldt de wetenschappelijke nieuwssite EurekAlert

Stomverbaasd

Toen onderzoekers van de Drexel Universiteit in Philadelphia de twee fossielen vergeleken, bleken ze perfect in elkaar te passen. "Toen we de twee helften naast elkaar legden, waren we stomverbaasd", verklaart hoofdonderzoeker Ted Daeschler op BBC News.

"We zeiden: 'nee, dit kan niet!' We probeerden de botten zelfs nog even om te draaien om aan elkaar te laten zien dat ze niet kónden passen. Maar het is overduidelijk dat de fossielen bij elkaar horen."

Door de vondst hebben wetenschappers het lichaamsformaat van de uitgestorven schildpad voor het eerst goed in kaart kunnen brengen. Het dier blijkt van kop tot staart ongeveer drie meter lang te zijn geweest.

Haaienbeet

De reusachtige schildpad leefde ongeveer 70 tot 75 miljoen jaar geleden. "Het was een monster", aldus Daeschler. "Waarschijnlijk had hij de maximale lichaamsgrootte die een schildpad kan bereiken."

Het dier had ondanks zijn grootte ook natuurlijke vijanden. Op de nieuw ontdekte helft van het schildpadbot is een afdruk gevonden van een haaientand.