'Lemmingen overleefden laatste ijstijd in Scandinavië'

Lemmingen overleefden de laatste ijstijd waarschijnlijk op een ijskap in het uiterste noorden van Europa. Dat blijkt uit nieuw genetisch onderzoek. 

Berglemmingen in Scandinavië stammen niet af van andere lemmingsoorten uit lager gelegen gebieden.

De dieren leefden waarschijnlijk 20.000 jaar geleden al in hun huidige leefgebied dat toen was bedekt met een dikke laag ijs.

Dat melden Zweedse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Molecular Ecology.

Koud

Tot nu toe werd aangenomen dat berglemmingen gedurende de laatste ijstijd alleen ten zuiden van hun huidige leefgebied voorkwamen, omdat het klimaat in het noorden te koud was.   

De wetenschappers testten die theorie met een genetisch onderzoek. Ze vergeleken het DNA van berglemmingen uit Scandinavië met genetisch materiaal van lemmingfossielen, die zijn gevonden in meer zuidelijke streken.

"Maar hoewel deze uitgestorven populaties zeker verwant zijn aan moderne lemmingen, zijn ze niet gelijkend genoeg om hun voorouders te kunnen zijn", verklaart hoofdonderzoeker Love Dalén op nieuwssite ScienceDaily.

Bergen

De bevinding suggereert dan ook dat berglemmingen hun leefgebied in het noorden van Scandinavië al bezetten tijdens de laatste ijstijd.

De wetenschappers vermoeden dat de dieren konden overleven in gematigde kuststreken of berggebieden die boven het ijs uitstaken.

De populaties van lemmingen kunnen ook nu nog sterk variëren door de jaren heen. Mogelijk verklaart dat hoe een klein groepje lemmingen de soort in stand kon houden tijdens de laatste ijstijd.

Fabel 

Lange tijd ging overigens de fabel dat lemmingpopulaties soms sterk krimpen, doordat de dieren massaal zelfmoord zouden plegen in tijden van overbevolking.

Dit volksverhaal ontstond mede door een natuurdocumentaire van Walt Disney uit 1958, waarin de dieren door de filmmakers van een berg af werden geduwd.

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie