Bacteriën kunnen door cellen van het immuunsysteem worden opgeslokt, waarna ze met afweermoleculen worden gedood. 

Verschillende bacteriën blijken dit proces te kunnen overleven door de afweermoleculen om te zetten in voor hen eetbare stoffen.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Freiburg in Duitsland in het nieuwste nummer van Nature Chemical Biology.

Wanneer een bacterie het menselijk lichaam binnendringt, loopt deze de kans opgeslokt te worden door een macrofaag, een grote afweercel.

Die macrofaag bevat moleculen die de bacterie moeten doden. Een daarvan is itaconaat, een stof die vitale levensprocessen in bacteriën kan stilleggen.

Pestbacterie

Een groot aantal bacteriën blijkt itaconaat te kunnen afbreken. Daaronder zijn Yersinia pestis, die de pest veroorzaakt, en Pseudomonas aeruginosa, een beruchte ziekenhuisbacterie, maar ook verschillende onschadelijke bacteriën. Deze blijken itaconaat om te zetten in pyruvaat en acetyl-CoA, wat belangrijke bouwstenen zijn voor de bacterie.

Volgens de onderzoekers is het vermogen om itaconaat af te breken gedurende de evolutie meerdere keren ontstaan. Daaruit blijkt des te meer dat het een belangrijke eigenschap is voor de overlevingskans van bacteriën.