Slaaptekort leidt mogelijk tot verlies aan hersencellen, zo blijkt uit onderzoek met muizen, waarvan het slaapproces veel lijkt op dat van mensen. 

Muizen die lange periodes worden wakker gehouden, verliezen in een specifiek hersengebied tot wel 25 procent van hun hersencellen. 

Mogelijk heeft extreme vermoeidheid bij mensen een vergelijkbaar effect.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Pennsylvania in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Neuroscience.

Nachtdiensten

De wetenschappers onderwierpen muizen aan een slaapschema dat vergelijkbaar is met de nachtdiensten die mensen vaak draaien in bijvoorbeeld ziekenhuizen of de beveilingssector. Deze nachtwerkers zijn de hele nacht actief en slapen overdag slechts enkele uren. 

Na drie dagen waarin de muizen niet meer dan vier of vijf uur sliepen, bleken de dieren grote hoeveelheden hersencellen te hebben verloren in een specifiek deel van de hersenstam. Hersencellen groeien op latere leeftijd zeer moeizaam weer aan. 

Het is voor het eerst dat wetenschappers een verband vinden tussen een slaaptekort en verlies aan hersencellen. "We hebben nu bewijs dat slaapverlies kan leiden tot onherstelbare schade", verklaart hoofdonderzoekster Sigrid Veasey op BBC News.

Concentratie

Het slaapproces van muizen lijkt veel op dat van mensen. "Het zijn misschien simpele dieren, maar deze bevinding toont aan dat we de effecten van slaaptekort bij mensen zeer goed moeten onderzoeken", aldus Veasey.

Eerdere studies hebben al uitgewezen dat concentratieverlies en andere symptomen van slaaptekort soms dagenlang kunnen aanhouden bij mensen.

De wetenschappers zijn van plan om bij een volgende studie te onderzoeken of er in de hersenen van nachtwerkers zenuwcellen verloren gaan door hun verstoorde slaappatroon.