De planeet Mercurius is veel meer gekrompen dan tot nu toe werd aangenomen, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.   

De straal van Mercurius, de kleinste planeet van ons zonnestelsel, is in de afgelopen vier miljard jaar met ongeveer zeven kilometer afgenomen.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Geoscience.

Eerder werd geschat dat afstand van de rand tot het middelpunt van de planeet slechts drie kilometer korter was geworden in de loop der tijd.

Plooien

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen op basis van nieuwe foto's van Mercurius die zijn gemaakt door de ruimtesonde Messenger.

Hun berekening is gebaseerd op waarnemingen van geologische verschijnselen die samenhangen met krimp van een planeet, zoals plooien in het landschap.

Mercurius bevat veel meer van deze heuvels, hellingen en kliffen dan tot nu toe werd gedacht.

Korst

De afgenomen grootte is veroorzaakt door afkoeling van de planeet. Mercurius heeft een relatief dunne korst waar in de loop van miljarden jaren veel hitte uit kon ontsnappen. Daardoor kromp de planeet langzaam en ontstonden de plooien in het landschap.

De straal van Mercurius bedraagt nu 2.440 kilometer, ooit was deze lijn 2.447 kilometer lang.