Wetenschappers hebben bij muizen een hersendeel gelokaliseerd dat verantwoordelijk lijkt voor hun sociaal geheugen. 

Het gaat om een klein gebiedje in de hippocampus, een hersengebied dat bij mensen en dieren al langer wordt geassocieerd met vrijwel alle geheugentaken.

Als de activiteit in het zeepaardvormige gebiedje wordt gedempt bij muizen, maken ze nauwelijks nog onderscheid tussen soortgenoten die ze al eerder hebben ontmoet en muizen die ze nog nooit hebben gezien.

Dat melden onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Nieuwsgierig

Bij het onderzoek kweekten de wetenschappers genetisch gemanipuleerde muizen waarbij zenuwcellen in het onderzochte gebiedje in de hippocampus konden worden uitgeschakeld.

De wetenschappers bestudeerden de muizen tijdens verschillende sociale experimentjes waarbij de dieren werden geconfronteerd met verschillende soortgenoten.

"Normaal gesproken vertonen muizen een natuurlijke nieuwsgierigheid voor andere muizen die ze nooit hebben ontmoet", verklaart onderzoeker Frederick Hitti op de nieuwssite van Columbia University. "Ze besteden meer tijd aan het onderzoeken van een onbekende muis dan aan een bekende soortgenoot."

Geuren

De genetisch gemanipuleerde muizen maakten dit onderscheid echter niet meer. "Dat wijst op een gebrek aan sociaal geheugen", aldus Hitti.

Volgens de wetenschappers beschikken mensen over een vergelijkbaar hersengebied als bij de muizen is ontdekt. Dit moet echter nog worden bewezen met vervolgonderzoek. 

Als mensen inderdaad over een aanwijsbaar hersendeel voor sociaal geheugen beschikken, kan dit gebied in de toekomst mogelijk een doelwit worden van behandelingen tegen bepaalde stoornissen, zoals autisme.