Wetenschappers hebben het oudste stukje aarde ooit gevonden. Een minuscuul stukje zirkoon blijkt maar liefst 4,4 miljard jaar oud te zijn.

Dat schrijven wetenschappers zondag in Nature Geoscience. Het kristal toont aan dat de aardkorst relatief snel afkoelde na de vorming van de aarde.

De aarde is zo'n 4,5 miljard jaar geleden gevormd. Op dat moment werd de aarde geraakt door een object ter grootte van Mars, waarbij de maan ontstond. Na de inslag bestond de korst nog uit gesmolten gesteente. Hoe lang het duurde voordat de aarde was afgekoeld, bleef vooralsnog onduidelijk.

Het stukje zirkoon is in 2001 gevonden in het westen van Australië. De onderzoekers hebben nu aangetoond dat het kristal 4,4 miljard jaar oud is. Uit die vondst blijkt dat de aardkorst al na 160 miljoen jaar na de formatie van de aarde vast gesteente werd, veel sneller dan voorheen gedacht.

Het onderzoek geeft ook aanwijzingen over het ontstaan van leven op aarde. De onderzoekers stellen op basis van hun resultaten dat er 4,3 miljard jaar geleden al vloeibaar water was, één van de voorwaarden voor leven.

Radioactief verval

De onderzoekers hebben twee verschillende technieken gebruikt om het mineraal van een leeftijd te voorzien. Allereerst hebben ze de mate van radioactief verval van uranium naar lood vast gesteld, een proces dat vele miljarden jaren voortduurt. Dit is een veelgebruikte techniek, maar mogelijk niet de meest betrouwbare.

Om zeker te weten dat ze zo'n oud stuk steen vast hadden, hebben de wetenschappers ook nog gekeken naar de massa van individuele loodatomen in het zirkoon. Daaruit kwam onomstotelijk bewijs dat het kristal tussen de 4,382 en 4,365 miljard jaar oud is.