Het roken van cannabis versterkt mogelijk het geurvermogen bij mensen, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De drug activeert vermoedelijk belangrijke processen in zenuwcellen die signalen versturen tussen het reukcentrum van het brein en de hersenschors.

Daardoor worden geursignalen versterkt en treedt er een hongergevoel op.

Dat melden Franse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience.

THC

De wetenschappers verrichten onderzoek naar THC, het actieve ingrediënt van cannabis dat zich bindt aan specifieke receptoren (eiwitten waaraan moleculen zich kunnen binden) in het brein. 

Het is al langer bekend dat de binding van deze stof ervoor zorgt dat mensen een hongergevoel krijgen.

Om vast te stellen welke rol het geurvermogen in dat proces speelt, kweekten de wetenschappers enkele genetisch gemanipuleerde muizen. Bij deze dieren konden ze de THC-gevoelige receptoren in het reukcentrum van het brein aan- en uitzetten. 

Reukcentrum

Een specifieke groep zenuwcellen die vanuit het reukcentrum boodschappen naar de hersenschors verstuurt, bleek erg belangrijk voor het ontstaan van het hongergevoel bij muizen.

Als THC-gevoelige receptoren in deze cellen werden uitgeschakeld, aten uitgehongerde muizen niet meer dan hun goed doorvoede soortgenoten. Wanneer de receptoren wel hun werk deden, ontwikkelden de muizen wel een normaal hongergevoel als ze ondervoed raakten.

Toen de wetenschappers de cellen in het reukcentrum vervolgens ook nog blootstelden aan THC kregen hongerige muizen nog meer honger dan ze al hadden. Ook reageerden de dieren door de cannabis sterker op voedselgeuren dan dieren die niet waren blootgesteld aan het actieve bestanddeel van cannabis.

Eten   

Volgens de wetenschappers suggereert het experiment dat cannabisgevoelige receptoren in het reukcentrum van het brein waarschijnlijk ook bij mensen een belangrijke rol spelen bij het ontstaan van hongergevoel.  

Overgevoelige reacties van deze receptoren zijn mogelijk niet alleen verantwoordelijk voor het hongergevoel na het gebruik van cannabis, maar ook voor andere aandoeningen waarbij mensen te vaak en te veel eten.

De onderzoekers hopen ooit een soort neusspray te ontwikkelen waarmee het reukcentrum van het brein kan worden behandeld tegen overactiviteit.  "Als je te veel eet, staat het reuksysteem in de hersenen misschien gewoon in een te hoge stand", verklaart hoofdonderzoeker Jaideep Bains op nieuwssite New Scientist