Een nieuw gevonden familielid van de plant de zwarte peper blijkt een divers ecosysteem te huisvesten.

De ontdekking van de nieuwe plant wordt deze week beschreven in het tijdschrift Phytokeys.

Amerikaanse wetenschappers vonden de plant in het Ecuadoriaanse en Peruviaanse gedeelte van het Andesgebergte.

De plant, die een wild familielid is van de zwarte peper, heeft de Latijnse naam Piper kelleyi meegekregen  Uit nader onderzoek bleek de plant meer dan veerig insectensoorten te huizen, die totaal afhankelijk waren van het kruid. De plant is daarmee een uniek ecosysteem op zich.

Dat de plant zoveel insectensoorten huist, schrijven de wetenschappers toe aan de unieke cocktail van chemische stoffen die de plant uitscheidt. Een groot deel van die stoffen is giftig, waardoor veel planteneters de pepersoort links laten liggen.

Rupsen

Een aantal rupsensoorten zijn echter door de giftigheid heen gebroken en hebben zich zo ver gespecialiseerd dat ze louter en alleen deze pepersoort eten.

De rupsen hebben allemaal hun eigen natuurlijke vijanden in bepaalde wespen en vliegen, die zich op hun beurt ook hebben gespecialiseerd en alleen leven van de rupsen op de peperplant. Zo is er een uniek micro-ecosysteem ontstaan met allemaal organismen die afhankelijk van elkaar zijn.

Vogels

De wetenschappers kijken op dit moment of het unieke ecosysteem zich nog verder uitstrekt naar vogels of vleermuizen. Andere pepersoorten vormen vaak een belangrijke voedselbron voor deze dieren.  

Volgens de Amerikanen hebben zulke vondsten belangrijke implicaties voor natuurbehoud. Sterft zo’n bijzondere soort uit, dan zullen ook de meer dan veertig insectensoorten het niet redden.