Wetenschappers hebben in Groot-Brittannië de oudste menselijke voetsporen in Europa ontdekt. 

Het gaat om ongeveer vijftig voetsporen die naar schatting 800.000 jaar geleden zijn ontstaan.

De afdrukken zijn ontdekt aan de kust van het Engelse plaatsje Happisburgh in het graafschap Norfolk. Nog nooit eerder werden er buiten Afrika zulke oude voetafdrukken van mensen ontdekt.

Dat melden onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Erosie

De oude voetsporen werden vorig jaar waargenomen in de diepere lagen van een rotspartij bij zee waarop erosie was opgetreden. De sporen vervaagden al snel weer door nieuwe slijtage onder invloed van het zeewater, maar wetenschappers van het British Museum slaagden erin om de voetafdrukken voor die tijd nauwkeurig vast te leggen op video.

Ook zijn er 3D-scans gemaakt en monsters genomen. Onderzoek op het gesteente heeft nu uitgewezen uit hoe oud de voetsporen zijn. 

Krabben

De afdrukken zijn waarschijnlijk achtergelaten door een groep mensen, die bestond uit één man en enkele kinderen.

De voetsporen van de man zijn ongeveer 25 centimeter lang (vergelijkbaar met schoenmaat 39). Dat wijst op een lichaamslengte van ongeveer 1.70 meter. De kinderen waren kleiner dan een meter. De groep zocht mogelijk naar zeevoedsel, zoals krabben, zeewier en schelpdieren.

Volgens de onderzoekers gaat het om een historische vondst. "Deze ontdekking zal ons begrip van menselijke aanwezigheid in Groot-Brittannië en de rest van Europa herdefiniëren", verklaart hoofdonderzoeker Nick Ashton op BBC News.

Oudste

Ashton vermoedt dat de afdrukken zijn gemaakt door mensen van een uitgestorven soort die bekend staat als Homo antecessor. Deze mensen waren waarschijnlijk de eerste bewoners van Europa.

Tot nu toe werden naar schatting 345.000 jaar oude voetafdrukken in het zuiden van Italië als de oudste van Europa beschouwd.

De oudste voetsporen ter wereld werden in 2009 aangetroffen in Kenia en zijn 1.5 miljoen jaar oud.

Bekijk beelden: