De pijngrens van mensen kan worden beïnvloed door hun levensstijl, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De leefgewoontes en de leefomgeving van mensen hebben invloed op de afstelling van een gen dat een rol speelt bij het ervaren van pijn.

Daardoor kan iemands pijngrens verschuiven als gevolg van bijvoorbeeld een dieet, luchtvervuiling of de gewoonte om te roken of te drinken.

Dat melden onderzoekers van het King's College in Londen in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Communications.

Laser

De wetenschappers brachten de pijngrens in kaart bij enkele honderden identieke tweelingen door hun huid steeds iets meer te verhitten met een laser. Vervolgens selecteerden ze de 25 tweelingen bij wie de pijngrens het verst uit elkaar lag.

Aangezien identieke tweelingen dezelfde genen hebben, moet een verschil in pijnbeleving bij hen wel worden veroorzaakt door zogenoemde epigenetische veranderingen die zijn opgetreden als gevolg van hun gedrag en omgeving.

Nader onderzoek bij de geselecteerde tweelingen wees uit dat de pijngrens vermoedelijk vooral wordt beïnvloed door veranderingen in de afstelling van een specifiek gen met de naam TrypA1.

Thermostaat

Dit gen heeft invloed op de manier waarop zenuwcellen pijn detecteren. "Het is een soort thermostaat die dicteert hoe we hitte ervaren en dat gevoel omzet in pijn", verklaart hoofdonderzoeker Tim Spector op nieuwssite New Scientist

Door zogenoemde methylering van het gen (een organische reactie waardoor de structuur van het gen verandert) kan de pijngrens van mensen lager komen te liggen, zo bleek uit het onderzoek. Het is nog onduidelijk welke leefgewoontes precies verantwoordelijk zijn voor veranderingen in het gen.   

Nader onderzoek naar de epigenitische veranderingen die de pijngrens beïnvloeden kan volgens de wetenschappers leiden tot nieuwe inzichten bij het bestrijden van pijn en de ontwikkeling van nieuwe pijnstillers.