Kauwen gebruiken hun blauwe ogen om met elkaar te communiceren, zo blijkt uit nieuw onderzoek. 

De opvallende lichte ogen van de kraaiachtigen dienen als een soort waarschuwingssignaal bij de verdediging van hun nesten.

Hun soortgenoten blijven vaker op afstand als er oogcontact wordt gemaakt.

Dat concluderen onderzoekers van de Universiteit van Cambridge in het wetenschappelijk tijdschrift Biology Letters.

Nestboxen

Kauwen bouwen hun nesten graag in donkere holtes in boomstammen of andere structuren. Hun felle ogen komen goed van pas om vanuit het donker hun aanwezigheid kenbaar te maken aan soortgenoten, die ook naar een plek voor een nest zoeken.  

De wetenschappers testten de reactie van kauwen op de ogen van hun soortgenoten door foto's op te hangen in door mensen gebouwde nestboxen, waarin de vogels zich ook graag vestigen.

Op sommige foto's waren kauwen met blauwe ogen afgebeeld, op andere foto's werden de dieren ter controle ook afgebeeld met donkere ogen. De nesten werden in de gaten gehouden met videocamera's.

Holtes

Uit het onderzoek bleek dat kauwen minder vaak op nestboxen landden waar ze werden aangestaard door een paar lichte ogen. Van nestbewoners met donkere ogen trokken de dieren zich weinig aan. Dat suggereert dat de kraaiachtigen hun blauwe ogen gebruiken voor een specifieke vorm van communicatie. 

"Tot nu toe was het onduidelijk waarom sommige vogelsoorten lichte ogen hebben", verklaart hoofdonderzoekster Gabrielle Davidson op de nieuwssite van de Universiteit van Cambridge. "Nu blijkt dat de felle ogen van kauwen hun vermogen verbetert om hun nest te verdedigen en hun jongen te beschermen."     

Het is voor het eerst dat wetenschappers een vorm van oogcommunicatie aantonen bij vogels.