Wetenschappers hebben een reusachtige nieuwe dinosaurussoort geïdentificeerd in China. 

Het gaat om een ruim zestien meter lange dinosaurus van het geslacht Titanosaurus. Deze vierpotige planteneters met een lange nek behoorden tot de grootste dieren die ooit op aarde rondliepen.

De ruim honderd miljoen jaar oude resten van de nog jeugdige dinosaurus zijn gevonden in het noordwesten van China.    

Het dier behoorde tot een soort die nog niet eerder werd beschreven, zo melden onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One.

Schouderblad

Het fossiel van het dier werd al opgegraven in 2008, maar was opgeslagen zonder dat de botten goed waren onderzocht. 

De Amerikaanse paleontoloog Peter Dodson besloot de resten (drie tanden, acht ruggenwervels, een linkerschouderblad, een ellepijp en een spaakbeen) alsnog te onderzoeken.

Het bleek te gaan om een nog niet eerder geïdentificeerde Titanosaurus. Met name het twee meter lange schouderblad van het dier bleek uniek.

De vorm en lengte is onvergelijkbaar met de schouderdbladen van andere Titanosaurussen. Ook de tanden, waarvan de langste ruim 15 centimeter beslaat, bevatten unieke details.

Groei

Het onderzoek op de botten suggereert dat het gaat om een jong exemplaar dat 16 tot 18 meter lang was, maar mogelijk nog een groeispurt moest doormaken. Welke lengte de  diersoort op volwassen leeftijd kon bereiken, is nog onduidelijk. Alleen de vondst van meer fossielen kan dat volgens Dodson uitwijzen.

Tot nu toe werd aangenomen dat de meeste Titanosaurussen uitstierven in het geologische tijdperk Jura (200 tot 145 miljoen jaar geleden).

"Maar dat was een aanname op basis van Amerikaanse fossielen", aldus Dodson op nieuwssite ScienceDaily. "We realiseren ons nu dat deze dinosaurussen later nog steeds floreerden in andere delen van de wereld, zoals Zuid-Amerika en Azië."