Wetenschappers hebben de resten van een gigantisch meer in de Sahara in kaart gebracht.

Het meer lag ooit in het huidige Soedan en besloeg een oppervlakte van naar schatting 45.000 vierkante kilometer.

Waarschijnlijk ontstond het meer ongeveer 109.000 jaar geleden.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Exeter in het wetenschappelijk tijdschrift Geology.

Atomen

De onderzoekers dateerden de resten van het oude meer door de aanwezigheid van het scheikundig element berrylium te meten in de bodem.

Aan de hand van deze atomen kan worden gemeten hoe lang het gesteente al aan het oppervlak van de aarde ligt en is blootgesteld aan kosmische straling.  

Uit de berekeningen blijkt dat de bodem en de oevers van het meer ongeveer 109.000 jaar geleden ontstonden. Verder blijkt uit wetenschappelijk onderzoek dat het meer ongeveer twaalf meter diep was en dat het waterniveau vermoedelijk verschilde per seizoen.

Migratie

Mogelijk speelde de watervlakte een rol bij migraties van de eerste mensen uit Afrika, die 70.000 en 100.000 jaar geleden plaatsvonden, zo meldt nieuwssite New Scientist.    

De reizigers zouden zich tijdelijk bij het meer kunnen hebben gevestigd, alvorens ze verder trokken naar Europa en Azië.

"Een groot meer zoals dit was een geweldige plek om te leven", verklaart Stephen Oppenheimer van de Universiteit van Oxford. "Een groot aantal mensen kon zich waarschijnlijk in leven houden door te vissen en te jagen in de buurt van het meer."

Tot nu toe zijn er echter geen archeologische sporen van mensen gevonden bij de resten van het meer.  

Eerder onderzoek wees uit dat de Sahara 100.000 tot 130.000 jaar geleden ook grote rivieren herbergde.