Chinese wetenschappers hebben een groot aantal nieuw ontdekte tanden van een uitgestorven reuzenaap geanalyseerd.

Het gaat om zeventien tanden van Gigantopithecus, een primaat die door zijn lengte van drie meter wordt beschouwd als de grootste aap die ooit leefde.

De tandresten zijn vierhonderdduizend jaar oud en behoren tot de jongste fossielen van de soort die ooit zijn gevonden.

Dat melden Chinese onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Quatemary International.

Tanderosie

Alle tanden zijn opgegraven in Zuid-Oost Azië. De meest opmerkelijke uitkomst van het onderzoek is de tanderosie die werd aangetroffen op de fossiele resten van de reuzenaap. Volgens hoofdonderzoeker Yingqui Zhang wijst de aandoening op een overdosis aan zuur fruit.

Mogelijk konden de apen door klimaatsverandering op een bepaald niet meer beschikken over hun favoriete voedsel: bamboe of vergelijkbare planten.

De overgang op zuur en minder voedzaam fruit kan volgen de wetenschappers zelfs iets te maken hebben met het verdwijnen van de soort. "Er was iets mis met Gigantopithecus voordat de soort uitstierf, waarschijnlijk kwam het door het voedsel", verklaart Zhang op de Britse nieuwssite New Scientist.

Chimpansees

Toch is het maar de vraag of zuur fruit Gigantopithecus echt fataal is geworden. Moderne apen leven namelijk ook grotendeels op fruitOngeveer de helft van het dieet van chimpansees bestaat uit mango's, vijgen en andere vruchten. De dieren hebben ook geen last van rottende tanden. 

De precieze oorzaak van het uitsterven van Gigantopithecus blijft voorlopig dan ook een raadsel. De dieren verdwenen honderdduizend tot vierhondduizend jaar geleden van het toneel. 

Drogisterij

De prehistorische reuzenaap werd voor het eerst beschreven door de Duitse paleontoloog Ralph von Koenigswald die ooit werkzaam was aan de Universiteit van Utrecht.

Hij ontdekte ongeveer tachtig jaar geleden de eerste tand van de primatensoort in een drogisterij in Hong Kong. Von Koenigswald bedacht ook de naam Gigantopithecus.