Het gaat erg slecht met de leeuwen in West-Afrika. Er zijn er nog maar vierhonderd over in de regio.

Dat schrijven experts in het wetenschappelijk tijdschrift PLoS ONE. Een groot probleem is dat de leeuwen steeds meer leefgebied kwijtraken aan de landbouw.

De West-Afrikaanse leeuwen zijn genetisch afwijkend van andere leeuwen in Afrika. In 2005 kwamen de beesten naar verluidt nog voor in 21 beschermde gebieden. Uit het nieuwe onderzoek blijkt dat de katachtigen nu nog maar in vier van die gebieden leven.

Minder dan 250 dieren hebben de leeftijd waarop ze zich kunnen voortplanten. Het onderzoek is uitgevoerd door de non-profitorganisatie Panthera in zeventien landen, van Senegal tot Nigeria.