Wetenschappers hebben wolken waargenomen op een zogenoemde superaarde buiten ons zonnestelsel.  

Het gaat om de planeet GJ 1214b die zich op ongeveer 42 lichtjaar van de aarde bevindt en een iets groter formaat heeft dan onze planeet. 

In de atmosfeer van de 'superaarde' zijn zeer waarschijnlijk wolken van zinksulfide of kaliumchloride aanwezig. 

Dat melden onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Hubble

De wolken zijn met de ruimtetelescoop Hubble ontdekt. Uit eerdere studies was al gebleken dat de atmosfeer van GJ 1214b wolken moest bevatten, of volledig zou bestaan uit zware moleculen van bijvoorbeeld water. 

De wetenschappers registreerden met de Hubble-telescoop het spectrum van het licht op de planeet. Met deze informatie konden ze vaststellen dat de atmosfeer van GJ 1214b niet wordt gedomineerd door zware moleculen. Er moeten dus wolken aanwezig zijn op de exoplaneet.

De observaties waaruit de aanwezigheid van wolken werd afgeleid, besloegen in totaal 96 uur verspreid over elf maanden. Nog nooit eerder werd de Hubble-telescoop zo lang ingezet om een specifieke planeet te bestuderen. 

Grenzen

"We hebben echt de grenzen van de telescoop verlegd om deze metingen te kunnen doen", verklaart hoofdonderzoeker Laura Kreidberg op de nieuwssite van de Universiteit van Chicago. 

Met de techniek kunnen mogelijk ook atmosferen van andere planeten buiten ons zonnestelsel in kaart worden gebracht. Kreidberg verwacht op meer exoplaneten wolken aan te treffen.

Wolken op exoplaneten zijn echter nauwelijks te vergelijken met wolken op aarde. De wolken op GJ 1214b vormen zich bijvoorbeeld bij een temperatuur van 230 graden Celsius en bestaan vermoedelijk uit verbindingen van zink, zwavel of zout. "Het zijn niet de wolken die je zou verwachten", aldus Kreidberg.