'Gen voor onthouden van gezichten ontdekt'

Wetenschappers hebben een genvariant geïdentificeerd die mogelijk kan verklaren waarom veel mensen het lastig vinden om gezichten te onthouden. 

Het gaat om een gen dat reageert op de aanmaak van oxytocine, een hormoon dat mensen helpt om sociale banden aan te gaan. 

Ongeveer één op de drie mensen beschikt over een specifieke variant van dit gen, die er mogelijk voor zorgt dat ze meer moeite hebben om zich gezichten van bekenden te herinneren.

Dat meldt een team van Britse en Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Erfelijk

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door onderzoek te verrichten onder 198 gezinnen met tenminste één autistisch kind.

Eén van de symptomen van autisme is een onvermogen om snel gezichten te herkennen in sociale situaties.  

Uit eerder onderzoek is gebleken dat familieleden van autisten vaak ook moeite hebben om zich gezichten te herinneren. Dat suggereert dat deze eigenschap erfelijk is.

Complex

Het onderzoek wees uit dat het geheugen voor gezichten sterk wordt beïnvloed door het gen OXTR, dat ervoor zorgt dat eiwitten in de hersenen zich binden aan oxytocine, een hormoon dat een grote rol speelt bij aangaan van sociale contacten.

Deelnemers aan het onderzoek die over een specifieke variant van dit gen beschikten, maakten bovengemiddeld veel fouten bij testjes waarbij ze gezichten moesten onthouden. 

De bevinding verklaart mogelijk waarom zo veel mensen moeite hebben met het herkennen van gezichten. 

Verrassend

"Verrassend genoeg heeft één op de drie mensen een versie van dit gen dat niet zo goed werkt", verklaart hoofdonderzoeker David Scuse van het University College in Londen in de Britse krant The Independent.

"Onze conclusie is dan ook dat een variatie in één enkel gen kan worden geassocieerd met de grote verschillen tussen mensen bij het herkennen van gezichten", aldus Scuse. "Het komt niet vaak voor dat één gen zo veel invloed heeft op zo'n complexe eigenschap."

Voorlopig gaat het echter om een kleine studie. Meer onderzoek is nodig om een definitief verband aan te tonen tussen het onthouden van gezichten en de genvariant. 

Maar Scuse gaat er nu al vanuit dat mensen die gezichten van bekenden vaak vergeten daar weinig aan kunnen doen. "Mensen met deze genvariant zijn gewoon minder goed in het herkennen van gezichten, het is net als wanneer je een paar genen erft die ervoor zorgen dat je vijf centimeter minder lang bent dan gemiddeld."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie