De strepen van zebra's maskeren de bewegingen van de dieren, waardoor ze moeilijker te vangen zijn voor roofdieren, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.

De diagonale zwarte strepen op de flanken en nekken van zebra's veroorzaken een soort gezichtsbedrog

Als de dieren in grote groepen over de savanne trekken, zorgt hun strepenpatroon ervoor dat de richting waarin ze bewegen moeilijker is te bepalen voor roofdieren en insecten.

Dat melden onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Zoology.

Onduidelijk

Tot nu toe was de functie van het huidpatroon onduidelijk. Het leek de meeste wetenschappers onwaarschijnlijk dat de strepen ter camouflage dienden, omdat de zwarte en witte kleuren niet terugkomen in de leefomgeving van de dieren.

Wetenschappers van de Universiteit van Queensland gebruikten een computermodel om het effect van de strepen te testen.

Uit het onderzoek bleek dat de de huidpatronen van zebra's leiden tot een optische illusie die roofdieren en insecten kan misleiden. De hersenen van de meeste dieren brengen bewegingen in hun omgeving namelijk in kaart door naar de contouren van bewegende objecten te kijken.

Vervormd

De contouren van het lichaam van zebra's worden vervormd door het strepenpatroon. "Wij vermoeden dat deze illusie ervoor zorgt dat roofdieren en insecten in de fout gaan bij het bepalen van de looprichting van zebra's", verklaart hoofdonderzoeker Martin How op BBC News.

Voor insecten is het daardoor waarschijnlijk niet eenvoudig om te landen op het lichaam van zebra's. Roofdieren zoals leeuwen zouden relatief vaak verkeerde inschattingen maken tijdens hun jacht op zebra's.