Hagedissen ademen verrassend genoeg op dezelfde manier als vogels, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Een groot aantal hagedissensoorten onttrekt zuurstof uit lucht bij zowel het inademen als bij het uitademen.

Dit unieke en efficiënte ademhalingsmechanisme ontstond waarschijnlijk al bij een voorouder van krokodillen en vogels. Mogelijk ademden zelfs dinosauriërs al op deze manier.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Longzakken

De meeste zoogdieren, waaronder mensen, krijgen alleen zuurstof binnen bij het inademen. Lucht reist door de luchtpijp naar de longblaasjes, waar het bloed zuurstof opneemt en koolstofdioxide afgeeft. De 'oude' lucht wordt dan weer uitgeademd.  

Bij vogels en krokodillen is het ademhalingssysteem efficiënter, zo was al langer bekend. De dieren slaan steeds een beetje lucht op in speciale longzakken. Ook bij het uitademen wordt nog zuurstof uit deze lucht onttrokken.

De wetenschappers ontdekten dat ook hagedissen op deze manier ademen tijdens een onderzoek op de longen van varanen, een groep van zeventig soorten hagedissen die in Azië, Afrika en Australië voorkomen.

Asteroïde

De onderzoekers testten onder meer de longen van een overleden steppevaraan door de organen met water te vullen en vervolgens de stroming in kaart te brengen. Ook werden er sensoren geïmplanteerd in de longen van levende hagedissen om het adempatroon van de dieren 'live' te meten.

De efficiënte manier waarop de hagedissen ademen verklaart mogelijk waarom de dieren zo succesvol zijn. De reptielen komen voor in de meest uiteenlopende gebieden: van woestijnen tot regenwouden.

Volgens hoofdonderzoeker Mathew Wedel zijn de hagedissen zeer 'rampbestendig' door de bijzondere eigenschappen van hun longen. "Wie weet, misschien erven deze dieren de aarde wel als we worden getroffen door een asteroïde", aldus Wedel op Nature News.