Wetenschappers hebben ontdekt dat een specifiek klein hersengebiedje een onverwacht grote rol speelt bij het vermogen van ratten om beslissingen te nemen. 

Het gaat om de laterale habenula, een hersenkern die tot de kleinste gebieden in ons brein behoort.

Ratten waarbij dit hersengebied wordt uitgeschakeld, blijken niet meer in staat om hun keuzes af te wegen.

Daaruit blijkt dat het kleine hersendeel waarschijnlijk onmisbaar is voor het vermogen om beslissingen te nemen. Tot die conclusie komen onderzoekers van de Universiteit van British Columbia in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience.  

Beloningen

Bij hun onderzoek lieten de wetenschappers ratten kiezen tussen twee soorten beloningen in de vorm van voedsel.

De dieren konden naar een ruimte lopen waar ze zeer regelmatig een kleine hoeveelheid voedsel kregen, of in een ander hokje wachten op een grotere voedselbeloning die maar heel af en toe beschikbaar kwam.

Net als mensen laten de dieren hun keuze afhangen van de kosten, in dit geval de tijd dat ze moeten wachten op het voedsel. Hoe langer het duurde voordat de grotere beloning vrijkwam bij het experiment, hoe meer de ratten geneigd waren om voor de kleine maar regelmatige voedselbeloningen te kiezen.  

Toen de wetenschappers de laterale habenula van de ratten uitschakelden, werden ze echter onverschillig. De dieren kozen na de ingreep puur willekeurig voor één van beide soorten beloningen.

Risico

Tot nu toe werd aangenomen dat het gebied alleen invloed had op de mate van risico die dieren of mensen nemen op beslismomenten.

Maar de ratten bleken na de uitschakeling van het gebied niet vaker voor de grotere beloning te kiezen, zoals werd verwacht. Ze maakten simpelweg geen enkele afweging meer. De laterale habenula werkt bij ratten zeer waarschijnlijk op dezelfde manier als bij mensen. 

"Ons onderzoek suggereert dat de wetenschappelijke gemeenschap de werkelijke functie van de laterale habenula verkeerd heeft begrepen", verklaart hoofdonderzoeker Stan Floresco op de nieuwssite van de Universiteit van British Columbia. "De bevindingen werpen een nieuw licht op de hersenprocessen die zijn betrokken bij het nemen van belangrijke beslissingen, zoals bij het kopen van een huis of auto."  

Depressies 

De onderzoeksresultaten verklaren mogelijk ook waarom het blokkeren van activiteit in de laterale habenula bij mensen soms kan helpen tegen depressies. Deze techniek wordt regelmatig gebruikt bij behandelingen van ernstig depressieve patiënten. 

"De verbeteringen ontstaan waarschijnlijk niet omdat patiënten zich echt beter voelen, maar omdat ze onverschillig worden over dat wat hen depressief maakt", aldus Floresco.