Wetenschappers zijn een actieve vulkaan op het spoor die zich onder het ijs van Antarctica bevindt.

De vulkaan ligt waarschijnlijk achthonderd tot duizend meter onder het ijs in het westen van Antarctica, zo blijkt uit metingen.

Hoewel as en lava bij uitbarstingen vermoedelijk niet door het ijs heen zullen breken, kan de vulkaan het smelten van de ijskap op het continent wel versnellen.    

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Geoscience.

Aardbevingen

De wetenschappers kwamen de vulkaan op het spoor met behulp van seismografen, apparaten waarmee normaal gesproken aardbevingen worden geregistreerd.

In februari 2010 en maart 2011 detecteerden ze bevingen op 25 tot 40 kilometer diepte, die niet veroorzaakt kunnen zijn door schuivend ijs.

De bevingen hadden ook een opvallend lage frequentie. Dat wijst erop dat het geen aardbevingen waren, maar trillingen die werden veroorzaakt door rommelend magma.  

Vulkanisch

"Eerst had ik geen idee dat het iets vulkanisch was", verklaart hoofdonderzoekster Amanda Lough in de L.A. Times. "Maar toen alle puzzelstukjes op hun plaats vielen, ging het er steeds meer op lijken dat ik een vulkaan had ontdekt."

Aan de oppervlakte is volgens haar maar weinig te merken van de activiteit van de vulkaan. Lava zal niet zo snel door een achthonderd meter dikke laag ijs heen breken. "Dan heb je echt een enorme uitbarsting nodig." Wel kan de ondergrondse vulkanische activiteit de ijslaag dunner maken. "In het omliggende gebied zal waarschijnlijk meer ijs smelten", aldus Lough.

Breuklijn

De vulkaan bevindt zich in de buurt van een keten van bergen die waarschijnlijk in het verleden ook vulkanisch waren. Deze vulkanen ontstonden door een breuklijn met uit elkaar bewegende aardplaten die onder het westen van Antarctica loopt.

"De mensen die de eerste onderzoeken uitvoerden op Antarctica dachten dat er geen seismische activiteit was", vertelt Lough in het Britse tijdschrift New Scientist. "Dat is zeker niet zo. Het continent is veel levendiger dan eerst werd aangenomen."