Muizen waarvan het dag- en nachtritme wordt verstoord, ontwikkelen daardoor schadelijke ontstekingen.  

Dat ontdekten onderzoekers van het Southwestern Medical Center aan de Universiteit van Texas in Dallas. Ze publiceren hun resultaten deze week in Science

Bij de ontdekking staat een specifiek type immuuncellen centraal, Th17-cellen geheten. Deze cellen bestrijden in de darm schadelijke bacteriën en schimmels door middel van ontstekingsreacties. Maar als de concentratie van deze cellen te ver toeneemt, dan doen de ontstekingen meer kwaad dan goed. 

Dat deze ontstekingen kunnen toenemen door een verstoord slaapritme, ontdekten de onderzoekers door het dag-nachtritme van labmuizen iedere vier dagen zes uur te verleggen. 

Eiwitten

Ze kwamen er daarbij achter dat eiwitten die de biologische klok regelen, bepaalde delen van het etmaal een eiwit inactiveren dat dat de aanmaak van Th17-cellen remt. Hierdoor stijgt de concentratie van Th17-cellen.

Het is op zich goed dat deze cellen op bepaalde momenten in aantal toenemen  en op bepaalde momenten niet meer. Echter, de ritmeverschuiving schopte dit systeem in de war. Het remmende eiwit bleef inactief, waardoor de aanmaak van Th17-cellen verdubbelde. 

De milde chronische ontstekingen die deze cellen veroorzaken geven geen directe klachten. Ze liggen aan de basis van allerlei ziektes, van de ziekte van Crohn, reuma en diabetes tot hart- en vaatziekten. Ook verschillende psychiatrische klachten worden in verband gebracht met chronische ontstekingen. 

Dit soort ziekten komt veel voor in westerse landen, waar het gebruikelijker is om het bioritme te doorbreken.