Oogkleur van rendier verandert in winter

De ogen van rendieren die in gebieden rond de Noordpool leven, hebben in de winter een andere kleur dan in de zomer, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek.  

In de zomer hebben de rendieren goudkleurige ogen, waardoor het meeste licht weerkaatst op hun netvlies.

Maar als het winter wordt in hun leefgebieden in en rond de noordpoolcirkel verandert hun oogkleur naar blauw, waardoor hun netvlies juist gevoeliger wordt voor licht.

Dat concluderen Britse en Noorse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Roofdieren

Door de verandering van hun oogkleur kunnen de dieren waarschijnlijk beter zien in de donkere wintermaanden. Hun lichtgevoelige 'winterogen' helpen hen vermoedelijk vooral bij het ontwijken van roofdieren en het vinden van plantaardig voedsel.

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door de ogen te bestuderen van een groot aantal ontlede rendieren die werden gedood door de Sami, een nomadisch volk dat oorspronkelijk uit Lapland komt.

In eerste instantie was hoofdonderzoeker Glenn Jeffery niet echt geïnteresseerd in de ogen, die hij in twee grote zakken ontving.

Interesse

De ogen uit de eerste zak waren afkomstig van rendieren die in de zomer waren gedood, de andere van dieren die in de winter waren gevangen.

Toen Jeffery de tweede lading bekeek, was zijn interesse opeens gewekt. "Ik opende de zak en riep: Jezus Christus, wacht even. Ze zijn een andere kleur", verklaart hij op National Geographic News.

Waarschijnlijk krijgen de rendierogen in de winter een andere kleur doordat de pupillen zich dan maandenlang verwijden, waardoor de structuur van het zogenoemde tapetum lucidum verandert. Dit is een lichtreflecterende laag cellen achter het netvlies die aanwezig is bij dieren die 's nachts actief zijn, zoals katten en herten.

De ogen reflecteren door de structuurverandering in de winter uiteindelijk de golflengte van blauw licht in plaats van geel licht.

Levensreddend

"Het is voor het eerst dat dit soort kleurverandering van de ogen is aangetoond bij zoogdieren", verklaart hoofdonderzoeker Glenn Jeffery van het University College in Londen op nieuwssite Physorg.com.

"Het geeft rendieren een voordeel bij het waarnemen van roofdieren, dat kan hun leven redden."

Lees meer over:

Dagelijkse nieuwsbrief

Dagelijkse nieuwsbrief
Elke ochtend rond 6.00 uur weten wat het nieuws wordt?
Tip de redactie