Het scherpe zicht van primaten ontstond mogelijk onder invloed van slangen, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Een grote groep specifieke zenuwcellen van resusaapjes wordt bijzonder actief als de dieren kijken naar beelden van slangen.

De neuronen reageren veel heftiger dan andere zenuwcellen die gevoelig zijn voor het waarnemen van bedreigingen.

De bevindingen suggereren dat het goede zicht van aapachtigen miljoenen jaren geleden is ontstaan onder invloed van het gevaar van slangen in de jungle. Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Californië in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the National Academy of Sciences.

Elektroden

De wetenschappers gebruikten bij hun studie twee resusaapjes uit een apenverblijf in Japan die nog nooit een slang hadden gezien. Bij de dieren werden elektroden geïmplanteerd in een hersenengebied dat is betrokken bij zicht.

Op die manier konden de wetenschappers meten hoe specifieke hersencellen reageren op visuele prikkels. 

De aapjes werden vervolgens geconfronteerd met verschillende afbeeldingen van slangen, maar ook met foto's van bedreigende apengezichten en niet-bedreigende symbolen zoals sterren en vierkantjes.

Gezichten

Van de ongeveer honderd hersencellen die actief werden bij het kijken naar de beelden reageerde 40 procent het sterkst op slangen.

Daarmee lijkt het brein van de aapjes  gevoeliger voor slangen, dan voor bijvoorbeeld gezichten van soortgenoten. Slechts 29 procent van de hersencellen werd namelijk actief als de dieren naar apengezichten keken.

Wetenschappers vermoeden al langer dat de dreiging van slangen zorgde voor de evolutie van een scherper zicht bij de voorouders van apen en mensen. De nieuwe studie ondersteunt die theorie.

Evolutie

"Ik kan geen andere verklaring voor de gevoeligheid van deze neuronen bedenken dan een evolutionair pad", verklaart hoofdonderzoekster Lynne Isbell op de nieuwssite van de Universiteit van California Davis.    

"Deze resultaten zijn consistent met het idee dat dat slangen een sterke selectieve druk hebben uitgeoefend op primaten", aldus Isbell.

Waarschijnlijk evolueerden de eerste giftige slangen ongeveer zestig miljoen jaar geleden. De eerste primaten doken 65 tot 85 miljoen jaar geleden op.