Amerikaanse wetenschappers hebben ontdekt welke genen verantwoordelijk zijn voor de gezichtsvorm van muizen.  

De gezichtskenmerken van muizen worden bepaald door ruim vierduizend kleine gebiedjes in hun DNA. Kleine aanpassingen in deze genetische informatie leiden al tot veranderingen in de gezichtsvorm.

Vergelijkbare regio's in het DNA van mensen zijn zeer waarschijnlijk bepalend voor de vorming van het menselijke gezicht. 

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science.  

Junk-DNA

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door een 3D-model te ontwikkelen van een muizenembryo waarin per gebied was te zien welke genen tot uiting kwamen.

Op die manier kwamen de onderzoekers zogenoemde enhancers op het spoor die van invloed zijn op de vorming van het gezicht. Deze enhancers zijn kleine gebiedjes in het DNA waarvan wetenschappers tot nu toe niet wisten wat de precieze functie was.

"Deze enhancers horen bij de 98 procent van het menselijk DNA dat niet coderend is", verklaart hoofdonderzoeker Axel Visel op nieuwssite New Scientist. "Deze gebieden werden lang gezien als junk-dna zonder functie, maar het wordt steeds duidelijker dat dit DNA weldegelijk een functie heeft."

Geboorteafwijking

Om dit te controleren besloten de wetenschappers een aantal muizen genetisch te manipuleren en enkele gebiedjes voor gezichtsvorm in hun DNA uit te schakelen. Toen de schedels van de muizen vervolgens werden vergeleken met die van gewone muizen, bleek dat de enhancers een directe invloed hadden op de vorm van de snuit.

De ontdekking kan mogelijk leiden tot beter begrip van de manier waarop geboorteafwijkingen ontstaan die zorgen voor misvormingen in het gezicht van mensen.    

"Deze bevindingen kunnen in de toekomst helpen bij het stellen van een diagnose, maar mogelijk ook bij preventie of behandeling van dit soort aandoeningen", aldus Visel.