Het scheelde niet veel of bijen waren tegelijkertijd met de dinosauriërs uitgestorven, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

De voorouders van moderne bijensoorten verdwenen masaal van de aardbodem aan het einde van het geologische tijdperk het Krijt, ongeveer 65 miljoen jaar geleden.

De insecten gingen waarschijnlijk tegelijkertijd met de dinosauriërs gebukt onder een grote uitstervingsgolf, waaraan maar enkele soorten ontsnapten.

Dat melden onderzoekers van onder meer de Universiteit van Florida in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS One

Barnsteen

Bij hun onderzoek analyseerden de wetenschappers het DNA van 230 soorten houtbijen op verschillende continenten. Ook voerden ze DNA-onderzoek uit op fossielen van primitieve bijensoorten in barnsteen om te achterhalen hoe oud bepaalde genen waren. 

Uiteindelijk slaagden ze erin om de ontstaansgeschiedenis van bijengenen te koppelen aan een tijdschaal.  

Uit het onderzoek bleek dat het aantal genen bij bijen tot 65 miljoen jaar geleden sterk toenam, maar daarna opeens stagneerde. Die 'genetische handtekening' wijst volgens onderzoeker Mike Schwarz op een massale uitstervingsgolf.

Dinosauriërs

"Eerst was er sprake van diversificatie in de bijenfamilie, gevolgd door een periode waarin de diversiteit opeens tot stilstand kwam", verklaart hij op ABC News.

Na de uitstervingsgolf ontstonden er binnen korte tijd juist weer een groot aantal nieuwe genen. Dat kwam vermoedelijk omdat de weinige overgebleven bijensoorten de niches inpikten van de soorten die waren uitgestorven en daardoor snel evolueerden. 

"De tijd waarin de bijen verdwenen correspondeert heel nauwkeurig met de uitsterving van de dinosauriërs", aldus Schwarz.

Waarschuwing

Volgens de wetenschappers werd de bijensterfte 65 miljoen jaar geleden waarschijnlijk niet veroorzaakt door één incident, zoals een komeetinslag. Schwarz vermoedt dat veel bijensoorten uitstierven door de gevolgen van klimaatsverandering, zoals een afname van het aantal nectar- en stuifmeelplanten. 

De bevindingen zijn daarmee ook een waarschuwing voor de toekomst, vindt onderzoeker Sanda Rehan, die de studie leidde. Ook de laatste jaren sterven bijen namelijk weer in relatief grote hoeveelheden. 

"Hopelijk kunnen we iets leren van het verleden en meer te weten komen over de wijze waarop stuifmeelplanten reageren op verstoringen van de natuur", verklaart ze op Discovery News.