Stress maakt geuren minder aantrekkelijk voor mensen, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Wanneer mensen gespannen zijn, heeft dat invloed op hersengebieden die betrokken zijn bij de waarneming van geuren.

Geuren die ze normaal gesproken omschrijven als neutraal, krijgen door de stress een negatieve lading.

Dat meldt de Universiteit van Wisconsin-Madison op basis van nieuw wetenschappelijk onderzoek.

Auto-ongelukken

Wetenschappers confronteerden proefpersonen tijdens het onderzoek met afschrikwekkende afbeeldingen van auto-ongelukken en andere bloederige taferelen om stress op te wekken. 

Vervolgens moesten de deelnemers plaatsnemen in een hersenscanner en werden ze blootgesteld aan geuren die ze eerder als neutraal hadden beoordeeld. De stress zorgde ervoor dat hun reukvermogen de geuren in tweede instantie beoordeelde als onaantrekkelijk.

De resultaten van het onderzoek zijn gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Neuroscience.

"Mensen die meer gespannen raken, ervaren geuren steeds minder als plezierig", verklaart hoofdonderzoeker Wen Li. "Hoe meer gestresst ze zijn, hoe negatiever de ervaring. 

Hersencircuits

Volgens de onderzoekers is het effect te verklaren aan de hand van twee hersencircuits, die met elkaar verbonden raken tijdens stressvolle situaties.

Hersengebieden die betrokken zijn bij de waarneming van geuren worden beïnvloed door gebieden die actief zijn bij stress en heftige emoties. Waarschijnlijk zorgt die verandering in het brein voor een meer negatieve geurwaarneming. 

"Bij normale geurverwerking wordt alleen het hersensysteem voor reukzin actief", aldus Li. "Maar als een persoon gespannen is, raakt ook het emotioneel systeem betrokken bij de geurverwerking."

Behandeling

Volgens Li kunnen de onderzoeksresultaten van pas komen bij de behandeling van stress. Geuren zouden wel eens van grote invloed kunnen zijn bij mensen die langere tijd stressklachten vertonen.

"Als onze omgeving minder prettig ruikt door stress, kunnen we in een vicieuze cirkel terechtkomen en steeds meer gestresst raken."