Amerikaanse wetenschappers zijn erin geslaagd om het gebrek aan empathie van psychopaten te verklaren aan de hand van hersenactiviteit. 

Als psychopaten zich de pijn van andere mensen voorstellen, worden hun hersengebieden die een rol spelen bij gevoelens van empathie niet actief.

In plaats daarvan treedt er activiteit op in gebieden van hun brein die worden geassocieerd met plezierige gevoelens.

Dat melden Amerikaanse wetenschappers in het wetenschappelijk tijdschrift Frontiers in Human Neuroscience.

Gevangenis

De onderzoekers maakten hersenscans van 121 psychopaten uit een gevangenis in de Verenigde Staten. Terwijl de proefpersonen in de scanner lagen kregen ze beelden te zien van lichamelijke verwondingen, zoals een teen die klem zat tussen een deur.

Eerst werd hen gevraagd om zich voor te stellen dat ze zelf zo'n ongeluk meemaakten. Vervolgens moesten ze zich verbeelden dat andere mensen in één van de afgebeelde situaties terechtkwamen.

Uit het onderzoek bleek dat het brein van psychopaten gevoelens van empathie aanwakkerde wanneer de proefpersonen fantaseerden over pijn bij zichzelf.

Plezier

Maar wanneer de psychopaten zich voorstelden dat andere mensen pijn leden, werd er geen activiteit zichtbaar in deze hersengebieden. Wel werd de zogenoemde nucleus accumbens in dat geval actief. Dit hersendeel maakt dopamine aan en speelt waarschijnlijk een belangrijke rol bij gevoelens van plezier en verlangen.

Volgens de onderzoekers kunnen de bevindingen leiden tot nieuwe therapieën, zo meldt The Huffington Post. Psychopaten zouden bijvoorbeeld eerst kunnen worden aangemoedig om pijn bij zichzelf voor te stellen, zodat ze een beter begrip ontwikkelen van wat empathie is.

Daarna zouden ze mogelijk beter in staat zijn om empathie op te wekken in situaties waarin anderen pijn lijden.