Tot verrassing van wetenschappers blijkt er geen methaan voor te komen in de dampkring van Mars.

Methaan is een gas dat kan wijzen op het bestaan van minieme levensvormen onder het oppervlak.

Toch betekent het ontbreken van het gas niet per se dat er geen leven op Mars is. ''Op aarde zijn er veel microbes die geen methaan uitstoten'', verklaarde de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA donderdag.

Dat er geen methaan voorkomt, is ontdekt door de Amerikaanse verkenner Curiosity, een scheikundelaboratorium op wielen. De marsrover heeft tussen oktober en juni zes metingen in de dampkring van Mars gedaan. Dat gebeurde met een extreem gevoelig apparaat, maar toch kwam er geen enkel spoor voor van methaan.

Niet teleurgesteld

Satellieten in een baan rond Mars hadden eerder wel sporen van methaan gemeten. Het is niet duidelijk waar dat door kwam. De wetenschappers zeggen niet teleurgesteld te zijn.

''Het zou opwindend zijn geweest om methaan te vinden, maar we hebben veel vertrouwen in onze metingen, en het echt belangrijke is de vooruitgang in de uitbreiding van onze kennis'', zei onderzoeksleider Chris Webster.

Methaan is een gas dat ontstaat wanneer bacteriën organische stoffen afbreken. Mensen en dieren stoten het constant uit. Het gas komt ook vrij bij vulkanen, moerassen en toendragebieden. Op aarde is methaan een van de belangrijkste broeikasgassen.