Slaap bevordert de aanmaak van specifieke hersencellen, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek met muizen.

Een dutje leidt bij muizen tot de aanmaak van hersencellen die verantwoordelijk zijn voor de productie van myeline. Dat is een witte, vettige stof die het netwerk van verbindingen in de hersenen beschermt.  

Aangezien de hersenen van mensen en muizen grotendeels op dezelfde manier werken, wordt de productie van deze cellen in het menselijk brein waarschijnlijk op dezelfde manier gestimuleerd tijdens de slaap.

Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Wisconsin in het wetenschappelijk tijdschrift Journal of Neuroscience.

Genen

De wetenschappers brachten tijdens hun onderzoek de genetische activiteit in kaart van oligodendrocyten. Dat zijn cellen die myeline produceren.

Tijdens de slaap werden genen ingeschakeld die de aanmaak van nieuwe oligodendrocyten stimuleren. Vooral gedurende de REM-slaap, een periode die wordt geassocieerd met dromen, onstonden er veel nieuwe, onvolwassen hersencellen.     

Genen die zijn betrokken bij stressreacties van hersencellen en het afsterven van cellen werden tijdens de slaap juist uitgeschakeld.

Reparaties

"Deze bevindingen verklaren mogelijk hoe slaap kan leiden tot reparaties in de hersenen, of hoe een gebrek aan slaap juist kan zorgen voor schade aan het brein", verklaart hoofdonderzoekster Chiari Cirelli op nieuwssite EurekAlert.   

Het onderzoek suggereert verder dat slaapgebrek het verloop van de ziekte Multiple sclerose (MS) kan versnellen. Door deze aandoening raakt het omhulsel van myeline rond hersenverbindingen namelijk beschadigd.