Enkele honderdduizenden dierlijke virussen zijn nog niet ontdekt, zo beweren Amerikaanse wetenschappers in een nieuwe studie. 

Het aantal onontdekte virussen dat circuleert in de dierenwereld ligt rond de 320.000.  Een deel van deze ziekteverwekkers zou in theorie kunnen overspringen op mensen.

De kosten om al deze virussen in kaart te brengen bedragen circa 3,2 miljard euro. Dat melden onderzoekers van de Universiteit van Columbia in het wetenschappelijk tijdschrift Mbio.

Vleermuizen

De schatting is gebaseerd op een onderzoek onder vliegende vossen (zie foto), een vleermuizensoort die onder meer het voor mensen dodelijke Nipah-virus met zich meedraagt.

De wetenschappers verzamelden 1.897 biologische monsters van de vleermuizen en troffen 60 nog onbekende virussen aan.

Op basis van dit aantal maakten ze, met behulp van een computermodel, een schatting van het totaal aantal nog onontdekte virussen die circuleren onder alle diersoorten.

Natuur

Volgens de wetenschappers kunnen sommige van deze 320.000 ziekteverwekkers in de toekomst overspringen op mensen en is het belangrijk om de virussen een stap voor te blijven. 

"Wat we nu weten over virussen is vooral bepaald door die ziekteverwekkers die als ziekte tot uiting zijn gekomen bij mensen en dieren", verklaart hoofdonderzoeker Simon Anthony op nieuwssite EurekAlert. "Maar het totale aantal virussen dat in de natuur voorkomt, is veel groter."

Kritiek

Het zwaktepunt van de studie is het feit dat alleen naar vleermuizen is gekeken. Doordat deze dieren in grote kolonies leven en grote afstanden overbruggen, zijn ze vermoedelijk extra vatbaar voor virussen. Sommige wetenschappers hebben dan ook kritiek op de manier waarop het onderzoek is uitgevoerd. 

"De levensstijl van vleermuizen is erg aantrekkelijk voor virussen", aldus bioloog Jonathan Ball van de Universiteit van Nottingham op BBC News

"Misschien dat grotere studies ons wel kunnen helpen om toekomstige uitbraken van virussen te voorspellen of te controleren."