Sommige walvissoorten verbranden op dezelfde manier als mensen in de zon. Dat hebben Britse wetenschappers aangetoond. 

De huid van blauwe vinvissen kleurt donkerder naarmate ze langer worden blootgesteld aan de zon. Net als bij mensen maken ze meer pigment aan door UV-straling. Dit kan leiden tot schade aan hun DNA en huidkankers.

Andere walvissoorten zoals potvissen en gewone vinvissen hebben een beter afweermechanisme tegen de zon. Dat melden onderzoekers van onder meer de Universiteit van Newcastle in het wetenschappelijk tijdschrift Scientific Reports.

Huidmonsters

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door huidmonsters te nemen van walvissen die van en naar de zonnige wateren van de golf van Californië migreerden.   

Ze bestudeerden de huid van drie walvisssoorten: blauwe vinvissen, gewone vinvissen en potvissen.

Blauwe vinvissen hebben een bleke huid en blijken daardoor erg gevoelig te zijn voor de zon. Uit het onderzoek blijkt dat het mitochondriaal DNA van de dieren beschadigd raakt door blootstelling aan zonlicht. Datzelfde gebeurt in de huid van mensen.

Potvissen en gewone vinvissen hebben van nature meer pigment in hun huid en zijn daardoor iets beter beschermd tegen UV-straling. Ook ontketent de zon bij potvissen een genetische stressreactie die schade aan hun DNA waarschijnlijk beperkt.

Klimaatsverandering  

Vooral bij blauwe vinvissen zag de wetenschappers in de afgelopen jaren dan ook een toename van het aantal blaren en beschadigingen op hun huid door de zon.

“Dat moet verder worden onderzocht”, verklaart hoofdonderzoeker Mark Birch-Machin op nieuwssite van Newcastle University. “Het is belangrijk dat we te weten komen of de blaren op de huid van walvissen uiteindelijk leiden tot huidkanker.” 

“Deze bevinding herinneren ons eraan dat klimaatsverandering alle wezens op aarde beïnvloedt”, aldus Birch-Machin.