Een virus dat lijkt op het mazelenvirus is waarschijnlijk de oorzaak van de massale dolfijnensterfte aan de oostkust van de Verenigde Staten.

Dat hebben experts dinsdag vastgesteld, meldt persbureau Reuters.

Sinds juli zijn er meer dan 1300 tuimelaars dood aangetroffen langs de kust van New York tot North Carolina. Dat is bijna tien keer zo hoog als het gemiddelde voor die regio en periode over de afgelopen vijf jaar. Ook zijn er meldingen geweest van drijvende dolfijnenlijken vlakbij de kust.

Immuunsysteem

Experts stellen nu dat de sterfte waarschijnlijk wordt veroorzaakt door het zogeheten Cetacean morbilli-virus, dat verwant is met het virus dat mazelen veroorzaakt bij mensen. Het virus schaadt het immuunsysteem van de dolfijnen, waardoor ze erg gevoelig worden voor andere ziektes, zoals longontsteking.

Aan de sterfte is niets te doen, volgens het Amerikaans oceanografisch instituut NOAA. Hoewel er wel vaccins zijn voor het morbillivirus dat bij landdieren voorkomt, zijn er geen die gebruikt kunnen worden tegen de variant die bij de dolfijnen voorkomt.

Er zijn geen signalen dat het virus kan overspringen op mensen. Het morbillivirus is specifiek aangepast aan een bepaalde diersoort.