Wetenschappers hebben twee nieuwe soorten bot-etende wormen ontdekt in de Zuidelijke oceaan rond Antarctica. 

De wormen, genaamd Osedax antarcticus en Osedax deceptionensis, leven op de zeebodem en doen zich tegoed aan de skeletten van dode walvissen. De wormen zijn slechts enkele millimeters lang en hebben vier vingerachtige uitstulpsels aan hun lichaam (zie foto).

Met name de vrouwtjes komen op botten van walvissen af, de veel kleinere mannetjes zuigen zichzelf aan de vrouwtjes vast en dienen als een soort spermabank zodat nageslacht kan worden verwekt.

Dat melden onderzoekers van het Noorse onderzoeksinstituut Uni Research in het wetenschappelijk tijdschrift Proceedings of the Royal Society B.

Walvisbotten

De wetenschappers hadden al eerder bot-etende wormen ontdekt rond Antarctica. Ze kwamen de nieuwe soorten op het spoor door wormen te lokken met walvisbotten.

De botten werd in het water gelaten op mechanische platforms, die de wetenschappers op drie verschillende plekken in zee lieten zakken vanaf het Antarctisch schiereiland. Naast de walvisresten plaatsten ze op twee locaties ook hout op de platforms om de aanwezigheid van hout etende wormen te onderzoeken.

Een jaar later werden op alle walvisbotten bot-etende wormen aangetroffen. Twee soorten waren nog nooit eerder waargenomen.

Ontbinding

"De walvisbotten waren bezaaid met verschillende soorten", verklaart hoofdonderzoeker Thomas Dahlgren op National Geographic News. "Sommige soorten komen meteen op de eerste ontbinding van de botten af, andere wormen hebben een voorkeur voor een latere fase."

Het hout dat op de platforms was geplaatst bleef echter onaangetast. Dat wijst op de afwezigheid van hout etende wormen in de Zuidelijke oceaan. Dat is niet zo verrassend, aangezien er op Antarctica al 30 miljoen jaar geen bomen meer voorkomen.

Volgens de wetenschappers is de waarschijnlijke afwezigheid van hout etende wormen goed nieuws voor historici. Het zou betekenen dat de vele schepen die in de loop van de geschiedenis in de Zuidelijke oceaan rond Antarctica zijn vergaan, nog in relatief goede staat verkeren.