Drie dinosauriërsoorten uit het geslacht Psittacosaurus blijken in werkelijkheid tot één soort te behoren, zo blijkt uit nieuw wetenschappelijk onderzoek. 

Fossielen van de plantenetende dinosauriërs Psittacosaurus lujiatunensis, Psittacosaurus P. major en Hongshanosaurus houi verschillen zo weinig van elkaar dat de dieren ten onrechte worden beschouwd als verschillende soorten.

Waarschijnlijk zijn kleine vervormingen van de fossielen aangezien voor kenmerken op basis waarvan soorten worden ingedeeld.

Dat schrijven onderzoekers van de Universiteit van Pennsylvania in het wetenschappelijk tijdschrift PloS One.

Lasers

De wetenschappers analyseerden 30 verschillende schedels van de drie dinosauriërsoorten met behulp van geometrische morphometrie, een techniek waarbij de vorm van fossielen zeer nauwkeurig in kaart wordt gebracht met lasers.     

Vervolgens bleek dat de dieren op basis van de op de scans gevonden eigenschappen slechts ingedeeld konden worden bij één soort, Psittacosaurus lujiatunensis.  

De wetenschappers vermoeden dat de fossielen eerder verkeerd zijn ingedeeld doordat niet alle schedels op dezelfde manier fossiliseren. Tijdens het proces kunnen er deukjes en scheuren in het bot ontstaan, waardoor fossielen van dezelfde soort een iets verschillend uiterlijk krijgen. Met de laseranalyse kunnen dit soort oneffenheden beter worden herkend. 

Eindeloze mogelijkheden

"Tijdens onze studie hebben enkele valse soorten gevonden die niet kunnen worden beschouwd als biologische soorten, maar zijn ontstaan door het fossilisatieproces", verklaart hoofdonderzoeker Peter Dodson op nieuwssite ScienceDaily.

"Hopelijk zal dit ervoor zorgen dat meer paleontologen geometrische morphometrie gaan gebruiken", aldus onderzoeker Brandon Hedrick. "Deze techniek biedt eindeloze mogelijkheden voor het onderzoek naar dinosauriërs."  

Dinosauriërs van het geslacht Psittacosaurus leefden ongeveer 125 miljoen jaar geleden. De naam betekent 'papegaaireptiel'.  De dinosauriërs hebben de naam te danken aan hun scherp gebogen snavel, die leek op die van een papegaai.