Wetenschappers hebben voor het eerst het zwemvermogen van apen gedetailleerd in kaart gebracht bij twee in gevangenschap levende dieren. 

Chimpansees en orang-oetans kunnen hun angst voor water overwinnen en zich verrassend goed zwemmend voortbewegen.

De apen lijken van nature te kiezen voor een soort schoolslag, waarbij ze zijdelingse bewegingen maken met hun poten ten opzichte van hun lichaam.

Onderzoekers van de Universiteit van Witwatersrand komen tot die conclusiein het wetenschappelijk tijdschrift American Journal of Physical Anthropology.

Zwembad 

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door observaties van twee apen, een chimpansee en een orang-oetan. Deze dieren groeiden op in gevangenschap en leerden zichzelf zwemmen in een zwembad bij hun verblijf. In het wild mijden chimpansees diep water.

De studie wees uit dat apen afstanden van 2 tot 6 meter zwemmend konden afleggen. Ze hadden geen problemen met kopje onder gaan.

Opvallend was dat de dieren zich niet voortbewogen met de hondjesslag. De meeste vierpotige dieren die op het land leven verplaatsen zich in diep water met snelle verticale bewegingen onder hun lichaam.

"Je zou de hondjesslag wel verwachten, omdat apen gedurende hun evolutie weinig contact hebben gehad met water en ze hun instinct om te zwemmen bijna volledig zijn verloren", verklaart hoofdonderzoeker Renato Bender op nieuwssite New Scientist.

Schoudergewrichten 

De grote vraag is dan ook waarom apen als één van de weinige diersoorten kiezen voor een soort schoolslag als ze in het water liggen.

De wetenschappers vermoeden dat het te maken heeft met de evolutionaire geschiedenis van de dieren. Doordat hun voorouders al van boom naar boom slingeren, kunnen hun schoudergewrichten in alle richtingen bewegen. Daardoor ligt schoolslag in het water mogelijk meer voor de hand voor apen.

De vraag is wel of de bevindingen bij de studie relevant zijn voor in het wild levende apen. In theorie is het bijvoorbeeld ook mogelijk dat de in gevangenschap levende dieren de zwembewegingen van mensen imiteren.

Bekijk een filmpje van de zwemmende apen: