Amerikaanse wetenschappers hebben specifieke hersencellen bij mensen ontdekt die belast zijn met navigatie. 

De zogenoemde gridcellen worden actief in een ruitjesvormig patroon bij navigerende taken. De individuele cellen koppelen zich in verschillende omgevingen aan specifieke locaties.

De afstand tussen deze cellen in het brein is gerelateerd aan afstanden in de werkelijkheid. Daardoor kunnen mensen vrij nauwkeurig inschatten hoe ver ze hebben gelopen na een bepaalde vertrekpunt.

Dat melden onderzoekers van Drexel University in het wetenschappelijk tijdschrift Nature Neuroscience.

Consistent

"Het patroon dat deze cellen veroorzaken in het brein is zeer consistent met de omgeving", verklaart hoofdonderzoeker Joshua Jacobs op nieuwssite Physorg.com. "Het laat zien hoe mensen de weg kunnen vinden in verschillende omgevingen die totaal niet op elkaar lijken."

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door hersenopnames te maken bij mensen waarbij vanwege een epileptische aandoening elektroden in het brein zijn geïmplanteerd

Met behulp van deze elektroden werd de hersenactiviteit van gridcellen in kaart gebracht terwijl de proefpersonen een computerspel speelden waarbij veel moest worden genavigeerd.

Verdwalen

De wetenschappers slaagden er in om individuele cellen te koppelen aan specifieke locaties in het computerspel.

"Zonder deze gridcellen zouden mensen waarschijnlijk regelmatig verdwalen of alleen kunnen navigeren op basis van herkenningspunten", aldus Jacobs. "Gridcellen zorgen ervoor dat we ook een gevoel voor onze lokatie behouden in een vreemde omgeving."

Bij een studie in 2010 waren er ook al aanwijzingen gevonden voor het bestaan van de 'GPS-cellen' in het menselijk brein. In het nieuwe onderzoek wordt voor het eerst een directe link gelegd tussen activiteit van deze cellen en navigatie.