Het Vostokmeer in Antarctica bevat enkele duizenden organismen, waarvan sommige mogelijk nooit eerder zijn waargenomen. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek. 

Onder de ruim 3 kilometer dikke ijslaag van het Vostokmeer bevinden zich naar schatting ruim 3500 levensvormen. Het gaat om bacteriën, schimmels en eencelligen.

Sommige van deze levensvormen zijn mogelijk compleet nieuw voor de wetenschap. 

Dat melden Russische en Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS ONE.

Complex

"We hebben veel meer complexiteit aangetroffen dan iedereen van tevoren had gedacht", verklaart onderzoeker Scott Rogers van Bowling Greene State University in de Britse krant The Telegraph.

"Dit laat zien hoe hoe organismen kunnen overleven op plaatsen waarvan we tientallen jaren geleden nog dachten dat er niets kon leven." 

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen door DNA te analyseren van biologisch materiaal uit het subglaciaal meer in Antarctica, dat vorig jaar voor het eerst werd bereikt na een boring door 3,6 kilometer ijs.

Nieuw

Slechts 1623 van de 3507 organismen die werden aangetroffen, konden tot nu toe worden geïdentificeerd als een bekende soort. De meeste nog onbekende levenvormen lijken genetisch gezien wel sterk op organismen die eerder zijn aangetroffen in meren, gletsjers en de diepzee. 

Meer onderzoek is nodig om te bepalen welke van de reeds organismen echt nieuw zijn voor de wetenschap. 

Sommige van de reeds in kaart gebrachte bacteriën worden vaak aangetroffen in de buurt van vissen en schaaldieren. De onderzoekers houden dan ook rekening met de mogelijkheid dat er grotere, complexe organismen in het Vostokmeer leven, zoals vissen of schaaldieren.   

Afgesloten

De oppervlakte van het Vostokmeer is waarschijnlijk vele miljoenen jaren afgesloten geweest van de buitenwereld. De kans is daarom aanwezig dat onder de ijskap nieuwe organismen zijn geëvolueerd die niet op andere plekken op aarde voorkomen. 

Bij het Vostokmeer werd op 21 juli 1983 ook de laagste temperatuur ooit gemeten: min 89 graden Celsius.