Door hun verschillende manieren van voortbewegen kunnen vergelijkbare knaagdieren toch samenleven zonder al te veel onderlinge concurrentie.

Biologen van Harvard University presenteren dit zaterdag op het congres van de Society for Experimental Biology.

De Amerikanen bestudeerden twee soorten knaagdieren die in Azië voorkomen: de op twee poten rondhuppende jerboa, en de vierbenige Meriones hurrianae, familie van de gerbil.

De twee soorten zouden moordende concurrentie van elkaar moeten ondervinden, want ze hebben namelijk dezelfde vijanden, eten hetzelfde voedsel, wonen in dezelfde omgeving en zijn tijdens dezelfde uren actief. Toch valt het mee met die concurrentie, en de Amerikanen verwachtten dat de voortbeweging hiermee te maken zou kunnen hebben.

Dat lijkt inderdaad zo te zijn. De wetenschappers analyseerden voor het eerst de bewegingen van de jerboa en Meriones, en berekenden daarnaast ook hoe hoog, ver en snel de diertjes kunnen springen en rennen.

De tweebenige jerboa springt en hopt op een andere, veel onvoorspelbaardere manier dan Meriones, en dat geeft het andere mogelijkheden om roofdieren te ontwijken. De jerboa kan zich daardoor verder van zijn nest wagen, en dat maakt hem flexibeler in zijn overleving. Die flexibiliteit, zo denken de biologen, zorgt ervoor dat de concurrentie meevalt.