De aanwezigheid van de ziekte cholera in een gebied heeft invloed op de evolutie van menselijke genen, zo blijkt uit een nieuwe studie.

De DNA-volgorde van inwoners van Bangladesh is op veel plaatsen veranderd door cholera, een infectieziekte die al ruim duizend jaar rondwaart in het land en leidt tot ernstige diarree en uitdroging.

Met name genen die betrokken zijn bij ontstekingen en de aanmaak van maagsappen lijken zich blijvend te hebben aangepast onder invloed van cholera.

Dat melden Amerikaanse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Science Translational Medicine.  

Blijvende veranderingen

Tijdens hun onderzoek bestudeerden de wetenschappers verschillen in het DNA tussen mensen uit Bangladesh en proefpersonen uit Europa en Afrika.

Ze stuitten daarbij op 305 veel voorkomende verschillen in de DNA-volgorde die waarschijnlijk zijn veroorzaakt door de aanhoudende epidemie van cholera in Bangladesh. Mensen die over deze mutaties beschikken, blijken over het algemeen namelijk minder vatbaar voor de ziekte. Dat wijst erop dat de epidemie van cholera heeft geleid tot natuurlijke selectie en blijvende veranderingen in het DNA.

Diarree 

Het gaat bijvoorbeeld om genen die invloed hebben op de aanmaak van chloride. Dat is volgens de wetenschappers goed te verklaren, want de bacterie die cholera veroorzaakt, zorgt ervoor dat er zo veel chloride wordt aangemaakt in maagsappen dat patiënten hevige diarree krijgen. 

Ook genen die betrokken zijn bij ontstekingsreacties blijken vaak afwijkend bij inwoners van Bangladesh. Waarschijnlijk beschermen dit soort veranderingen mensen tegen cholera. 

Bangladesh kampt nog steeds met een zware epidemie van cholera, zo meldt ScienceNow. Van alle inwoners boven de 15 jaar is de helft besmet met de bacterie die de ziekte veroorzaakt.