Wetenschappers hebben door middel van experimenten op muizen ontdekt hoe de menselijke loopbeweging wordt aangestuurd. 

De afwisselende 'links-rechts'-bewegingen die benen van mensen en de poten van de meeste dieren maken tijdens het lopen worden aangestuurd door twee verschillende groepen zenuwcellen.

Dat melden Zweedse onderzoekers in het wetenschappelijk tijdschrift Nature.

Als de beschreven cellen zouden ontbreken, zouden deze dieren en mensen zich waarschijnlijk met kleine sprongetjes voortbewegen, zoals als konijnen en kangoeroes.

Ruggenmerg

De onderzoekers kwamen tot hun bevindingen door middel van genetische experimenten op muizen. Met geavanceerde technieken slaagden ze er in om specifieke groepen van zenuwcellen in het ruggenmerg uit te schakelen.

Op die manier ontdekten de wetenschappers dat twee soorten zenuwcellen waarin het gen Dbx1 tot uitdrukking komt verschillende vormen van loopgedrag aansturen. 

Sprongetjes

De eerste groep cellen coördineert de loopbewegingen op een laag tempo, de andere zenuwcellen zijn verantwoordelijk voor dezelfde bewegingen op hoge snelheid.

Toen de twee soorten zenuwcellen totaal werden uitgeschakeld bij enkele muizen, bewogen de dieren zich niet langer lopend voort maar met kleine sprongetjes, net als konijnen. De wetenschappers vermoeden dan ook dat kangoeroes en konijnen niet beschikken over een loopmechanisme dat wordt aangestuurd door het gen Dbx1.

Verrassend  

De uitkomsten van het onderzoek zijn volgens hoofdonderzoeker Ole Kiehn erg verrassend. "De klassieke gedachte was dat slechts één groep zenuwcellen verantwoordelijk was voor de afwisseldende links-rechts-bewegingen bij het lopen", verklaart hij  op de nieuwssite van het  Zweedse Karolinska Instituut.  

"Het was erg interessant om te ontdekken dat er twee specifieke populaties zenuwcellen bij loopbewegingen zijn betrokken, en dat deze cellen ook nog eens verschillende aspecten van de coördinatie van de ledematen aansturen", aldus Kiehn.