Captain Cook was mogelijk niet de eerste westerling die de oostkust van Australië bereikte, zo blijkt uit onderzoek op een opgegraven schedel uit de 17e eeuw.

De schedel is opgegraven in de Australische provincie New South Wales nabij de stad Taree en zou afkomstig zijn van een blanke man die rond 1650 werd geboren, zo meldt AFP.

Tot nu toe werd aangenomen dat de Britse zeevaarder James Cook de eerste westerling was die de oostkust van het continent bereikte. Hij legde in 1770 aan in een baai die nu bekend staat als Botany Bay.  

Tandglazuur

De ouderdom van de vondst is vastgesteld op basis van koolstofdatering van het collageen en het tandglazuur. De resultaten wijzen erop dat de schedel afkomstig is van een man met een blanke huidskleur die halverwege de 17e eeuw werd geboren.    

"Gezien de twee data die uit de metingen kwamen, weten we voor ongeveer 80 procent zeker dat de persoon geboren werd rond 1650 en stierf tussen 1660 en 1700", verklaart onderzoeker Stewart Fallon van de Australian National University in de krant The Australian.

Privécollectie

Toch kunnen de wetenschappers niet met zekerheid zeggen dat de man de oostkust van Australië bereikte voordat Captain Cook arriveerde.

Het is ook mogelijk dat de schedel op het continent belandde toen de man al was overleden. Bij de vondst zijn namelijk geen andere skeletresten aangetroffen.

"Het feit dat de schedel in goede conditie is en geïsoleerd werd gevonden kan er ook op wijzen dat het onderdeel was van een privécollectie", verklaart archeoloog Adam Ford in The Australian. "Schedels waren erg populair bij verzamelaars in de 19e eeuw." 

Cook werd lange tijd als de ontdekker van Australië beschouwd. Inmiddels is echter vastgesteld dat de Nederlander Willem Janszoon de eerste westerling was die het Australische continent bereikte. Met zijn schip De Duyfken legde hij in 1606 aan voor de kust van Weipa.