De menopauze is mogelijk ontstaan door de seksuele voorkeur van mannen. Dat melden Canadese wetenschappers in een nieuwe studie. 

De neiging van mannen om een jongere vrouw als partner te kiezen kan er toe hebben geleid dat vruchtbaarheid op latere leeftijd nutteloos werd voor vrouwen.

Mogelijk is daardoor de menopauze onstaan. Dat melden onderzoekers van de McMaster Universiteit in het wetenschappelijk tijdschrift PLOS Computational Biology.

Computersimulatie

De wetenschappers kwamen tot hun bevindingen op basis van een computersimulatie die laat zien dat een hardnekkige mannelijke voorkeur voor jongere vrouwen op de lange termijn kan leiden tot genetische veranderingen bij vrouwen. Een dergelijk evolutionair proces zou tot vrouwelijke onvruchtbaarheid op latere leeftijd kunnen hebben geleid.

Volgens hoofdonderzoeker Rama Singh is er aanvullend bewijs voor deze theorie te vinden in de menselijke geschiedenis. “Er was altijd een voorkeur voor jonge vrouwen onder mannen”, verklaart hij op BBC News.

Kleinkinderen

De nieuwe bevindingen zijn erg controversieel. Over het algemeen nemen wetenschappers aan dat de menopauze in de loop van de evolutie is ontstaan, omdat vrouwen op latere leeftijd een verhoogd risico liepen om te overlijden voordat hun kind was opgegroeid.

Hun nakomelingen bleven in dat geval alleen achter en liepen een groot risico om ook te overlijden. Moeders die op latere leeftijd nog zwanger werden gaven hun geven dus minder succesvol door dan vrouwen die op latere leeftijd onvruchtbaar werden.  

De neiging van mannen om voor jongere partners te kiezen zou in deze theorie slechts een gevolg zijn van het feit dat oudere vrouwen door de overgang geen kinderen meer konden krijgen. 

Bijkomend voordeel van de overgang zou zijn geweest dat vrouwen op latere leeftijd hun kennis konden inzetten om voor hun kleinkinderen te zorgen.

Loopbaan

Volgens Singh is de algemeen geaccepteerde theorie echter niet geloofwaardig, omdat er geen rekening wordt gehouden met de rol van mannen. 

Hij stelt dat de menopauze moet zijn ontstaan als een gevolg van seksuele selectie: de ontwikkeling dat oudere vrouwen geen partner konden vinden.  

Uitgesteld

Door huidige maatschappelijke patronen zou het tijdstip van de overgang bij in de loop van de verdere evolutie wel eens kunnen verschuiven, zo betoogt hij. 

"Vrouwen krijgen nu steeds later kinderen, vanwege hun opleiding en loopbaan", verklaart hij. "Daardoor zou de menopauze kunnen worden uitgesteld."